DEPLACEMENTS DES POLES

Le réchauffement climatique modifie la position du pôle nord géographique

L'axe des pôles dérivait vers l'Amérique du Nord pendant la majeure partie du 20e siècle (flèche verte). Depuis le début des années 2000, cette direction a radicalement changé en raison de changements dans la masse de l'eau sur Terre © NASA / JPL-Caltech - Licence : CC BY-NC

L’axe des pôles dérivait vers l’Amérique du Nord pendant la majeure partie du 20e siècle (flèche verte). Depuis le début des années 2000, cette direction a radicalement changé en raison de changements dans la masse de l’eau sur Terre
© NASA / JPL-Caltech – Licence : CC BY-NC

Une nouvelle étude de la NASA a déterminé que la fonte des neiges et l’évolution des précipitations se sont traduites par un glissement des pôles Nord et Sud, résultant d’un déplacement notable de l’axe polaire de la Terre.

Depuis 1899, les scientifiques et les navigateurs mesurent avec une grande exactitude le déplacement du pôle géographique. Durant presque tout le XXe siècle, ils ont ainsi constaté un léger glissement du pôle Nord, descendant vers le Canada le long du méridien 75 degrés ouest. Mais les observations de Surendra Adhikari, directeur d’étude au Jet Propulsion Laboratory de la NASA, montrent qu’au siècle présent la tendance a changé, le déplacement du pôle se faisant désormais le long du méridien 0 degré, vers le Royaume-Uni.

La fonte des calottes glaciaires, particulièrement celle du Groenland mais aussi en Antarctique (qui représente 99 % des réserves d’eau douce de la Terre) modifie la répartition des masses de la Terre. Ce phénomène souligne l’impact du réchauffement planétaire sur notre planète, tout aussi réel qu’alarmant.

L’étude a consisté à analyser les données de mesures faites au sol et par satellite, de 2003 à 2015, et à déterminer le comment et le pourquoi de ce déplacement. Il est habituel que l’axe se déplace légèrement, mais la variation récente est plus importante que prévue.

Capture d’écran 2019-09-30 à 21.17.00

Selon l’étude, depuis le début du nouveau millénaire, le mouvement de l’axe de rotation de la planète a changé de direction, d’environ 75 degrés vers l’Est. Cette évolution résulte des changements de répartition de l’eau provoqués par la perte chaque année de plus de 396 millions de tonnes de glace au Groenland et dans l’Antarctique occidental. Cette perte, combinée aux plus de 74 millions de tonnes gagnés tous les ans dans l’Antarctique oriental, engendre un déséquilibre vers l’Est qui a pour effet de faire basculer la Terre sur son axe polaire.

« La variation peut paraître minime, mais elle apporte une information très importante », déclare le Dr Adhikari. « Ce décalage, d’environ 17 centimètres par an [à la surface de la Terre, depuis l’an 2000], n’est probablement pas suffisant pour justifier un recalcul du pôle géographique de la planète… même si les générations futures devront l’envisager si la tendance devait se poursuivre. »

En outre, la fonte des glaciers aux deux pôles n’explique pas à elle seule la modification de l’axe polaire de la Terre. L’équipe de chercheurs signale aussi le déplacement d’une masse importante dû à une perte à grande échelle de liquide dans le sol. Selon sa théorie, l‘axe de rotation glisse vers l’Europe en raison d’un important assèchement des lacs et aquifères en Eurasie, dans la région de la mer Caspienne et en Inde. L’augmentation générale des températures a entraîné une évaporation plus importante et diminué les précipitations dans de nombreuses régions du monde. D’autre part, les populations en forte augmentation ont davantage puisé dans les réserves d’eau et les puits.

Sources : NASA Study Solves Two Mysteries About Wobbling Earth – Climate-driven polar motion: 2003–2015 ; Surendra Adhikari, Erik R. Ivins – Science Advances 08 Apr 2016 : Vol. 2, no. 4, e1501693 ; DOI: 10.1126 / sciadv.1501693 – © Union européenne / CORDIS